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蓝色起源为何要与NASA和SpaceX联盟开战?太空愿景存在冲突

来源:原创    更新时间:2021-08-17 17:33:14    编辑:星谷下载    浏览:87

亿万富翁之间的一场太空大战可能已经结束,但战争仍在继续。尽管亚马逊创始人杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)和维珍银河创始人理查德·布兰森(Richard Branson)7月份短暂进入太空边缘引发了喧嚣,但真正值得关注的冲突发生在贝索斯旗下太空公司蓝色起源和埃隆·马斯克(Elon Musk)的SpaceX之间,这场冲突的利害关系比“卡门线”(太空边界)高得多。这次,这场争执让美国宇航局(NASA)陷入困境,甚至让人类重返月球计划再次延期。

           

今年4月,NASA选择了SpaceX及其星际飞船(Starship)设计,作为“阿尔特弥斯”(Artemis)重返月球计划中在2024年将宇航员送上月球表面的运载工具。其他参与竞标者蓝色起源和国防承包商Dynetics在这个过程中遭到冷遇。在抗议被美国政府问责局(GAO)驳回后,蓝色起源向联邦法院对NASA的决定提起了诉讼。

该公司在声明中说:“蓝色起源向美国联邦索赔法院提起诉讼,试图弥补NASA人类着陆系统(HLS)合同授予过程中发现的缺陷。我们坚信,这次采购及其结果中发现的问题必须得到纠正,以恢复公平,创造竞争,并确保美国安全重返月球。”

NASA只选择SpaceX执行登月任务,这一决定令人感到惊讶。该机构的官员曾表示,他们希望“至少选择两家承包商”,以便在开发过程中进行竞争,同时做到以防万一。但NASA后来表示,美国国会没有拨出足够的资金来支持授予两份合同。在由此引发的抗议中,蓝色起源和Dynetics认为,NASA应该修改项目条款,因为很明显,它只有授予一份合同的预算。此外,抗议中认为,NASA与三家公司中出价最低的SpaceX就最终竞标价位进行了不正当的谈判。

这些论点都已经被GAO驳回,尽管周一的诉讼已被封存,但蓝色起源的动议表明,它将引用提交给GAO的相同信息以及“额外的敏感信息”。简而言之,蓝色起源之所以提起诉讼,主要是因为NASA和联邦政府再次站在了马斯克以及SpaceX一边,而贝索斯与马斯克在太空愿景方面存在根本性冲突。

拥有相同的激情,追求目标不同

很早曾有传闻称,马斯克和贝索斯在太空领域是友好的竞争对手。2004年,两人还就被拍到在一起用餐,当时他们创办的太空公司都还处于初创阶段。那次会面后,SpaceX在2008年首次成功试射猎鹰1号火箭,而蓝色起源在其后四年里也进行了几次小型测试飞行器的低空飞行。

           

在近十年的时间里,两人基本上互不干涉。但到了2013年,两人的关系明显恶化。当时,NASA正寻求出租将阿波罗宇航员送上月球的第39A发射台,SpaceX和蓝色起源都提交了建议书。但在租户被选中之前,蓝色起源在NASA局长查尔斯·博尔登(Charles Bolden)发表评论后提出了抗议,认为后者偏袒SpaceX。最终,GAO驳回了抗议,SpaceX获得了发射台的使用权。整个事件的发展方式与最近关于HLS合同的争议非常相似。

为了回应蓝色起源的抗议,马斯克甚至对贝索斯发起了公开反击,引发了一场口水大战,这场战争至今仍在继续。马斯克当时称:“如果蓝色起源能在未来五年内以某种方式推出符合NASA载人评级标准的飞行器,并可以与空间站对接,我们将很乐意满足他们的需求。但坦率地说,我认为我们更有可能首先实现这个目标。”

仅仅一年多后,SpaceX在联邦政府的帮助下再次战胜了蓝色起源。这一次,美国专利审判和上诉委员会裁定,蓝色起源在海上回收太空运载火箭的大部分专利实际上不符合专利申请标准。SpaceX辩称,这个概念几十年来已经被科学界甚至科幻小说界的各种人构思出来,委员会也同意这一观点。

隐于幕后的巷战开始

到目前为止,SpaceX和蓝色起源之间的紧张关系并没有那么公开,除了那些密切关注太空产业的人。当蓝色起源首次历史性地成功着陆其新谢泼德号火箭时,这种情况开始改变。该公司和贝索斯很高兴在山顶上高呼实现这个里程碑,因为它发生在SpaceX正尝试但尚未成功回收其猎鹰9号火箭之前。

马斯克急于还击,他指出,SpaceX已经在2012年和2013年成功着陆了几个“蚱蜢”原型。他还指出,公平地说,猎鹰9号火箭执行的轨道任务比新谢泼德号“直上直下”往返卡门线的飞行要复杂得多,难度也要大得多。接下来的一个月,当SpaceX最终实现猎鹰9号火箭回收时,贝索斯进行了反驳。他尖刻地祝贺“猎鹰的亚轨道助推器”着陆,并特别强调了亚轨道部分,还补充道:“欢迎加入俱乐部!”

在卫星宽带方面,贝索斯和马斯克也发现自己面临着潜在的竞争。SpaceX已经开始通过星链项目提供近地轨道的高速互联网服务,而贝索斯的另一家企业亚马逊希望提供类似的服务,并制定了柯伊珀计划(Project Kuiper)。在回应2019年一篇详细介绍柯伊珀计划的文章时,马斯克只是在推特上称贝索斯是模仿者。

重返月球之争更激烈

但这场发生在21世纪的亿万富翁太空大战具有更高的利害关系,每个人都希望自己的愿景能够改变文明的未来。马斯克提议将人类送上火星,使我们成为“多行星物种”。但贝索斯并不是这个想法的粉丝,2019年,他公布了自己对人类未来的想法。为了更好地保护地球环境,他希望将我们的大部分重工业转移到轨道上,并建立凉爽的空间站。

贝索斯在2019年描述了所谓的“太空之路”,其中包括重返月球,并公布了蓝色起源设计的着陆器和月球车。贝索斯在舞台上宣布:“是时候重返月球了,这一次我们要留下来。”但是,现在看来,蓝色起源为实现这个目标而付出的努力对NASA来说并不合适,后者似乎更看好SpaceX的星际飞船。

           

因此,蓝色起源回到了它过去使用的策略,当时它批评NASA偏袒SpaceX,通过联邦机构反对NASA的决定。当这条路线再次被证明是一条死胡同时,蓝色起源接着在媒体上发起了一场公关运动,批评星际飞船在执行月球任务时“过于复杂、风险太高”。自然,马斯克在推特上做出了回应,驳斥蓝色起源的错误说法,并指出SpaceX成功执行了多次国际空间站任务。

蓝色起源在最后一次试图用争取NASA的支持失败后,采取了最新的法律行动。在上月底致NASA局长比尔·纳尔逊(Bill Nelson)的一封公开信中,贝索斯提出支付NASA 20亿美元的费用,以换取第二份HLS合同。本质上,这是在竞争对手获得合同之后,亚马逊希望以提供大幅折扣的方式继续参与NASA项目。

但NASA继续表示,目前它只希望搭乘SpaceX的着陆器前往月球表面。蓝色起源仍然拒绝让步,即使这意味着在这个过程中推迟人类重返月球的时间。NASA计划在2024年登上月球的目标始终显得过于雄心勃勃,再加上关键合同有被冻结的可能,这个目标现在给人的感觉是不太容易实现。

NASA的代表称:“按照阿尔特弥斯计划,NASA将尽快、尽可能安全地提供重返月球项目的最新情况。”SpaceX没有立即回复置评请求。

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